POVEŞTI DIN BUCUREŞTI | The Codex - Creatorul primelor Challenge Rooms din lume

În ultimii ani, escape room-urile au devenit o adevărată atracție nu doar pentru bucureșteni, dar și pentru turiști. Bucureștiul s-a umplut de astfel de „camere”, iar Catrinel și Sergiu (The Codex) au prins acest val încă de la început, când pe piață existau doar 5 competitori. În prezent ei își vândă jocurile în alte țări și se pot lăuda că sunt inventatorii primelor Challenge Rooms din lume.

 

Despre începuturi, Sergiu și Catrinel povestesc: „La finalul lui 2014 auzeam prima dată de un escape room și, cum suntem aventuroși și foarte curioși din fire, ne-am hotărât să încercăm și noi. În acel moment eu lucram ca director de marketing la o multinațională, iar Sergiu activa ca freelancer, având mai multe proiecte atât pe online media, cât și pe video. Căutam amândoi să ne desprindem de lumea asta și să începem ceva pe cont propriu, ceva care să îmbine frumos domeniile care ne pasionau cu experiența și skill-urile fiecăruia dintre noi. Îmi amintesc că am văzut pe Facebook o reclamă destul de criptică despre un nou tip de entertainment – o cameră tematică în care erai închis împreună cu un grup de prieteni și din care puteai ieși doar rezolvând diverse probe care îți puneau la încercare logica, îndemânarea, spiritul de observație etc. La momentul respectiv părea ceva gen Survivor sau Amazing Race, așa că ne-a convins repede.”. Amândoi au iești de acolo fascinați și gata să repede această experiență încă de vreo 20 de ori. Așa și-au dat seama că și lor le-ar plăcea să aibă așa ceva, să inventeze enigme și puzzle-uri, să realizeze decoruri impresionante și să trezească o emoție puternică celor care le trec pragul. Pe atunci existau doar 5 operatori pe piață, fully booked mereu (trebuia să îți rezervi jocul cu vreo 2 săptămâni înainte). Așadar, un calcul simplu le-a arătat că investiția inițială poate fi recuperată în mai puțin de 2-3 luni, iar profitul se anunța amețitor. „Așa că în octombrie 2014 am trecut la treabă și în martie 2015 am lansat primele jocuri marca The Codex. Tot atunci am avut surpriza să constatăm ca între timp se mai deschiseseră alte 43 (da, patruzeci și trei) de companii similare, fiecare având în medie 2 sau 3 camere de escape. Din acel moment a început lupta pentru supraviețuire, piața fiind supra-aglomerată.”, ne-a mai povestit Catrinel.

 

Cum funcționează un escape room: „Ca mecanică de joc, nu e greu de explicat - intri cu echipa ta într-un spațiu în care ai de rezolvat o serie de probe pentru a îndeplini o misiune. Ți se spune o poveste la început și, pe măsură ce rezolvi fiecare probă, intri tot mai mult în filmul respectiv, povestea se dezvoltă și descoperi, pe rând, informațiile necesare pentru a-ți îndeplini misiunea.”. Tehnic, este altă poveste, pentru că lucrurile se complică un pic. „La început era vorba de câteva cutii, cufere, cărți false și dulapuri închise cu niște lacăte. Conceptul a evoluat însă destul de mult în câțiva ani și acum vorbim de circuite electronice, efecte speciale, micro-controllere și programare cât cuprinde. În spatele unei camere de escape se ascund sute de metri de cabluri și pagini întregi de programare.”, ne dezvăluie cei de la The Codex.

 

Despre apetitul românilor pentru escape rooms: „Succesul pe care l-a avut conceptul de escape room nu se rezumă doar la România și București. În câțiva ani a luat amploare în toată lumea și putem vorbi deja de turism dedicat pentru escape rooms. Site-uri de travel (de ex. Tripadvisor) au facut o categorie specială, dedicată acestei activități. Din fericire, Bucureștiul se află pe harta orașelor cu escape rooms recunoscute în toată lumea pentru calitate.” De ce au avut succes? The Codex crede că e un mod unic de a te desprinde de realitate și de a face parte din scenarii/ situații la care în mod normal nu ai acces. Catrinel clarifică lucrurile și mai mult: „Te joci jocuri video, dar te afli în fața calculatorului sau a consolei. Te uiți la filme, dar ești în sala de cinema sau pe canapeaua din sufragerie. Citești o carte și imaginația te duce departe, dar în realitate ești tot pe fotoliu, înconjurat de aceleași obiecte familiare. La escape room, te transpui și fizic și mental în universul jocului respectiv. Vrei o poveste cu vampiri, probabil că te vei regăsi în castelul acestora, cu toată suita de decoruri, elemente și senzații specifice. Una cu mafioți? Va trebui să te infiltrezi într-un bar ilegal din vremea prohibiției, să te îmbraci și comporți ca atare, să asculți Dean Martin la patefon și să mixezi Gin Rickeys. Este senzația de „touch and feel”, de real, care te face să aparții trup și suflet poveștii, timp de o oră în care te rupi complet de lumea reală și de exterior.”

 

Prin ce se deosebește The Codex de alte escape rooms: cuvântul cheie ar fi inovația. „Ne-a plăcut mereu să venim cu lucruri noi, neașteptate, să ne surprindem permanent clienții și nu am considerat niciodată că în industria în care activăm există neapărat niște reguli stricte.  Am creat și dezvoltat primul challenge room (un concept de joc care are la bază puzzle-uri de tip escape room, însă aduce în plus factorul de competiție și strategie, un concept care s-a bucurat de un succes enorm atât la noi, cât și în alte țări unde îl exportăm activ de aproape 4 ani). Am adus pentru prima dată în România conceptul de escape cu live performance (joci cu actori în cameră). Am lansat de curând cel mai mare și mai atipic escape room în colaborare cu Vlad Cazino, ne pregătim de lansarea primului Escape Café (un spațiu neconvențional pe care îl poți închiria cu ora pentru a rezolva Escape Boxes – jocuri mobile de escape). Am fost primii care au colaborat cu câteva branduri curajoase pentru a construi experiențe mobile pentru congrese, festivaluri, team-building-uri etc. Și am realizat primul escape room online (transmis 100% live) pentru Ursus România.”

 

Despre camerele The Codex: „Fiecare din camerele The Codex are o poveste diferită, un stil anume și fiecare reflectă câte una din pasiunile sau subiectele noastre de interes. ‘Secret Society’ este, evident, despre o societate secretă, al cărei ritual de inițiere trebuie să îl treci pentru a deveni membru. În ‘Prohibition’ te întorci în anii 1920, în Chicago, pentru a jefui barul lui Al Capone. În ‘Not Another Vampire Story’ trebuie să pătrunzi în castelul unor vampiri din Transilvania, unde nimic nu este ceea ce pare. Iar în ‘Can You Get Away With Murder’ trebuie să joci rolul unui asasin profesionist, însărcinat să elimine un miliardar corupt. ‘Moulin Rouge’, camera la care lucrăm în prezent, este povestea unei artiste de cabaret care a fost învinuită și arestată pe nedrept.”

Despre clientul ideal, The Codex spune că este curios, deschis la nou, aventuros. „Caută entertainment de calitate, experiențe memorabile și nu îi este teamă să își testeze limitele. E smart, atent la detalii și apreciază umorul.”

Despre cele mai mari provocări, Catrinel spune că prima provocare a apărut la momentul deschiderii. „Aveam un plan, niște estimări, un timeline și toate s-au dat peste cap în momentul în care au apărut pe piață de douăzeci de ori mai mulți concurenți decât ne așteptam, chiar și în previziunile de worst case scenario. A trebuit să regândim toată strategia și primul an a fost unul de supraviețuire. Nu aveam la dispoziție bugetele uriașe pe care unii dintre concurenții noștri le alocau promovării, așa că a trebuit să venim mereu cu ceva nou și inovator, care să atragă atenția. Și, din fericire, după 4 ani suntem încă aici și creștem în continuare, deci putem spune că a fost o strategie corectă.” De asemenea, Catrinel mai spune că o altă provocare, de data aceasta constantă, e reprezentată de așteptările publicului. „În 2015 poate scăpai cu o cameră, 10 lacăte și o temă interesantă. Treptat însă s-au adăugat decoruri, automatizări și efecte speciale din ce în ce mai spectaculoase. Trebuie să inovăm permanent și având în vedere că niciun escape room nu seamănă cu altul, asta înseamnă că fiecare nouă experiență trebuie să se deosebească complet de cea precedentă, de la story, puzzle-uri, decoruri la programare, cablaje, tâmplărie și bricolaj.”

 

Despre reacțiile jucătorilor, The Codex spune că se pot lăuda cu o rată de return care se apropie de 100%. „Dacă cineva a încercat o experiență The Codex, mai mult ca sigur va reveni să le încerce și pe restul, fie că o face pe loc, după o săptămână, o lună sau un an. Noi ne gândim camerele ca pe niște experiențe complete și îi încurajăm pe oameni să se bucure de ele așa cum au fost concepute, nu să alerge prin ele și să ‘spargă ușa’ evadând în timp record, fără să înțeleagă nimic. Din fericire, majoritatea clienților înțeleg lucrul acesta și reacțiile de la final reprezintă pentru noi infuzia de energie și de satisfacție care ne dă puterea să mergem înainte.” De asemenea, Catrinel mai povestește că au avut și rugăminți pentru a-i lăsa pe clienți să joace încă o dată, pentru că le-a plăcut mult și vor să retrăiască experiența, imediat după ce aceasta se terminase.

Dacă The Codex ar fi o persoană, ea ar fi: „Aventuroasă, inteligentă, extrem de muncitoare și mereu dornică să inoveze și să surprindă, să aducă ceva nou pe piață. Ne place mult să redefinim canoanele, să ieșim din zona de confort, să experimentăm și să implementăm idei cu potențial de ‘wow factor’.”

 

Despre planuri de viitor: „The Codex a crescut mult în ultimii ani și ne propunem în primul rând să continuăm să creăm experiențe din ce în ce mai impresionante. Am pornit de la cufere și lacăte și am ajuns la camere complet automatizate, decor cinematic, efecte speciale, experiențe fully immersive. Ne propunem ca pentru o oră să ne transpunem clienții într-o altă lume, una la care în mod normal nu ai acces în viața reală – fie că vorbim de vampiri, perioada Prohibiției, Moulin Rouge sau inițieri în tainele unor societăți secrete. Ne propunem în același timp să creștem substanțial vânzările de camere și concepte proprii în afara țării. Momentan puteți juca escape-uri create de noi în Statele Unite (California, Indiana, Missouri, Arizona, Florida), în Spania, în Elveția, Canada și Grecia. Și nu în ultimul rând, ne dorim să dezvoltăm cât mai multe experiențe de tip escape room pentru brandurile curajoase, care caută să-și surprindă și să-și fidelizeze clienții cu activări cu adevărat memorabile și inedite.”

Articol realizat de Gruia Dragomir, redactor Zile şi Nopţi Bucureşti